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Par Capucine Cloutier
comment-choisir-velo-electrique Shutterstock.com

Vous aimez faire du vélo, mais gravir les côtes ou pédaler longtemps vous épuise? Un modèle à assistance électrique pourrait vous donner l’élan qu’il vous manque. Voyez les critères de choix à privilégier pour trouver la meilleure monture!

Deux catégories de vélos électriques
Le comportement routier
La puissance et le couple du moteur
Les niveaux d’assistance
La performance de la batterie
Le poids
Le freinage
La facilité d’utilisation des commandes et l’écran de contrôle
La maniabilité, le confort et la conception
La qualité de la construction et des matériaux
Les garanties
L’assemblage et le service client
Les accessoires

En raison de la pandémie qui s’étire, de la popularité des randonnées à vélo et de la volonté des gens d’utiliser des moyens de transport plus verts, la saison estivale 2022 risque fort de se passer sur deux roues pour bon nombre de gens. Si toutefois affronter les côtes ou le vent de face vous enlève le goût de monter en selle, un vélo à assistance électrique (VAE) pourrait vous motiver à le faire.

Notre test de vélos à assistance électrique (VAE) publié en mai 2021 ne présentait que des modèles vendus en boutiques spécialisées. Cette année, nous avons ajouté des produits offerts dans les grandes surfaces comme Walmart, Costco et Canadian Tire. En partenariat avec CAA-Québec, nos experts ont évalué sur le terrain 14 VAE vendus de 800 à 6 350 $, dont cinq de marques québécoises, soit DCO, Devinci, iGO, Opus et Sphérik ainsi que deux de marques canadiennes, Norco et Urban.

Notre constat : de façon générale, les vélos vendus dans les grandes surfaces ont tous de petits (et parfois de gros) défauts, soit des pièces de moins bonne qualité, des freins moins performants, un poids élevé, des garanties moins longues, etc. De plus, le service offert dans les grands magasins ne sera jamais aussi personnalisé que celui fourni dans les commerces spécialisés. Toutefois, même si les vélos des grandes surfaces ne performent pas aussi bien que ceux vendus en boutiques, certains modèles pourraient vous convenir.

Deux catégories de vélos électriques

Les VAE se divisent en deux catégories: ceux qui sont dotés d’un moteur au pédalier (ou moteur central) et ceux qui sont équipés d’un moteur-roue (situé sur le moyeu de la roue arrière ou avant). Ciblez bien vos besoins avant de faire votre choix, car dans un cas comme dans l’autre, il s’agit d’une dépense importante pouvant aller jusqu’à plusieurs milliers de dollars. Voici ce qui distingue les deux types.

Le vélo à moteur pédalier ressemble à un vélo classique qui vous donnerait un petit coup de pouce pour vous aider à avancer. Il offre une assistance « progressive », proportionnelle à la force de votre coup de pédale. Ce vélo convient aux gens qui aiment pédaler sans trop forcer et qui souhaitent parcourir des distances plus longues ou aller au travail sans arriver en sueur.

Le vélo à moteur-roue, pour sa part, est doté d’une assistance plus importante. Il convient aux personnes qui aiment se balader sans forcer, par exemple, ou qui ont les genoux sensibles. Son assistance « par palier » vous permet d’atteindre une vitesse fixe selon le niveau d’assistance choisi. Ce type de vélo possède généralement aussi un bouton accélérateur qui vous permet d’atteindre une vitesse fixe maximale sans même avoir à actionner les pédales. Par contre, une telle monture pourrait vous donner l’impression de pédaler dans le vide par moment ou de mal contrôler votre vitesse; c’est en partie ce qui explique que les VAE de cette catégorie ont obtenu de moins bonnes notes en général pour le comportement sur la route.

Si vous êtes un nouvel adepte du VAE, vous vous questionnez sûrement sur les assurances et sur les règles d’utilisation concernant ces appareils; lisez nos explications à ce sujet. Enfin, n’oubliez pas de vous munir d’un casque adéquat; voyez nos conseils d’achat à cet égard.

Le comportement routier

La majorité des vélos à moteur pédalier ont bien réussi nos tests. Nos experts ont notamment apprécié les modèles Norco et Gazelle pour leur coup de pédale fluide, leur assistance bien adaptée et leur démarrage rapide sur route plane et dans une côte. Nos spécialistes ont toutefois dû forcer pour gravir les côtes avec le vélo Opus. Quant au Specialized, ses vitesses sont difficiles à changer lorsque l’assistance est au niveau maximal, un mode souvent utilisé dans les pentes.

Les vélos à moteur-roue testés ont des comportements très variés. De manière générale, du fait de la mécanique du vélo à moteur-roue, il est plus difficile de bien contrôler sa vitesse. C’est pourquoi ces vélos ont un peu moins bien performé au chapitre du comportement routier. Le iGO, le Hyper Bicycles et le Benelli offrent en général un pédalage et une assistance assez fluides et adaptés. Les deux modèles Urban sont très puissants, ce qui est parfait dans les côtes, mais qui les rend difficiles à manier à basse vitesse. Ils conviennent donc moins bien aux gens peu agiles. Finalement, le DCO comporte plusieurs défauts : l’assistance embarque tardivement, le vélo exige un effort important dans les côtes et, à l’arrêt, il ne démarre pas sur simple pression d’un bouton accélérateur. Les vélos à moteur-roue sont en moyenne plus lourds que les vélos à moteur pédalier, ce qui rend les déplacements sans assistance plus difficiles.

Le Benelli est le seul vélo dont le moteur se situe sur la roue avant, ce qui vous donne l’impression d’être tiré plutôt que poussé. La sensation a surpris nos experts au début, mais ils s’y sont rapidement habitués et ont apprécié conduire ce vélo.

Le Hyper Bicycles, le modèle le moins cher de notre test, à 800 $, est le seul vélo à moteur-roue qui n’a pas de bouton accélérateur, ce qui le rend moins pratique si vous avez envie de prendre une pause de pédalage.

Quoi qu’il en soit, le plaisir de conduire un VAE et son comportement sur la route dépendent de plusieurs facteurs: la puissance et le couple du moteur, les niveaux d’assistance, la performance de la batterie, le poids du vélo, la qualité du freinage, etc., mais aussi de ses propres besoins.

La puissance et le couple du moteur

Ce sont deux éléments qui contribuent à vous donner le coup de pouce nécessaire pour avancer, particulièrement dans les côtes. Plus la puissance est grande, plus le vélo aura la capacité de vous pousser fort. La puissance s’exprime en watts (W); celle des VAE testés varie de 250 à 500 W (la limite permise au Québec).

Cependant, il faut plus qu’un moteur puissant pour pouvoir monter les côtes; le couple – c’est-à-dire la capacité à fournir rapidement de la puissance – importe également. C’est le principal responsable de la facilité avec laquelle vous gravirez une pente, et il se traduit en Newtons-mètres (Nm). Les VAE évalués ont un couple compris entre 35 et 70 Nm. Tous les vélos ayant un couple inférieur à 45 Nm ont manqué de souffle dans les côtes, à l’exception du Sphérik. À l’inverse, ceux ayant un couple de 60 Nm et plus ont bien réussi malgré, pour certains, une puissance modeste de 250 watts.

Les niveaux d’assistance

Les vélos à moteur pédalier évalués présentent de trois à cinq niveaux d’assistance, ce qui suffit à la tâche avec ce type de VAE. En revanche, dans le cas des vélos à moteur-roue, plus le nombre de niveaux est élevé, plus vous pourrez ajuster votre vitesse pour pédaler à votre rythme. L’iGO Discovery Atwater en possède le plus, soit neuf niveaux. Les deux VAE Urban permettent de bloquer la vitesse maximale de l’assistance. Si vous n’êtes pas à l’aise de rouler à plus de 25 km/h, cependant, vous pouvez bloquer le vélo à cette vitesse.

La performance de la batterie

Tous les vélos de notre test sont dotés d’une batterie qui est soit intégrée au cadre, soit installée sur le tube diagonal ou sur celui de la selle. Sur d’autres VAE, elle pourrait se trouver sur le support arrière. Nos experts n’ont pas noté de différence de performance liée à la position de la batterie, laquelle est amovible et verrouillable sur tous les vélos.

La capacité de la batterie s’exprime en wattheures (Wh); En théorie, plus cette valeur est élevée, plus vous irez loin avant l’épuisement complet de la batterie. Soulignons qu’un vélo à moteur pédalier aura généralement une meilleure autonomie, car pour faire avancer le vélo, vous fournissez un certain effort, et donc de l’énergie (en plus de celle livrée par la batterie).

Cependant, l’autonomie est aussi influencée par la conception de l’appareil, le moteur et la mécanique du vélo. Par exemple, les modèles Norco et Raleigh sont tous deux équipés d’une batterie de 504 Wh, mais lors de nos tests, le premier a parcouru 74 km avec une même charge, contre 46 km pour le second.

Attention: les fabricants affichent souvent l’autonomie de leurs VAE, mais comme elle n’est pas toujours calculée de la même façon, il est difficile de se fier à cette donnée pour comparer les modèles.

Autre facteur à considérer: le temps de recharge de la batterie, qui peut varier du simple au double. En général, plus la capacité de la batterie est grande, plus le temps de recharge est long, mais ce n’est pas toujours le cas : le Norco et le Raleigh ont tous deux une batterie de 504 Wh, mais mettent respectivement 3 heures 30 et 5 heures 45 à recharger complètement.

Le poids

Les vélos électriques sont des appareils assez lourds. Les modèles de nos tests pèsent de 19 à 28 kg, incluant la batterie. En moyenne, il s’agit d’un poids comparable à celui d’un vélo classique en libre-service, par exemple un BIXI.

Vous remarquerez particulièrement le poids de votre monture si, une fois la pile épuisée, vous devez pédaler sans assistance. De plus, presque tous les VAE testés ont une batterie amovible; l’enlever allégera un peu votre fardeau si vous devez monter votre vélo chez vous. Seule la batterie du Specialized ne s’enlève pas du cadre.

Le freinage

Les vélos testés sont munis de trois sortes de freins. En ordre croissant d’efficacité, il s’agit des freins à patins, des freins à disques mécaniques et de ceux à disques hydrauliques. Un ou deux ajustements par année sont recommandés.

Seul le Hyper Bicycles est équipé de frein à patins aux deux roues. Malgré les ajustements de nos experts, le freinage était beaucoup trop long, ce qui pourrait être dangereux: à 25 km/h, il leur a fallu 8 mètres pour s’immobiliser, alors que le Sphérik n’en a requis que 3,5.

Les freins à disques hydrauliques, semblables à ceux qui équipent les vélos de montagne, nécessitent moins d’ajustements et s’usent moins vite, mais ils requièrent un entretien un peu plus complexe.

Le Benelli possède des freins à patins et des freins à disque mécanique; ce sont ces derniers qui rendent le freinage seulement acceptable avec ce modèle.

La facilité d’utilisation des commandes et l’écran de contrôle

Les leviers de vitesses de tous les vélos testés sont bien placés sur le guidon et se trouvent à portée de main de l’utilisateur. Cependant, l’utilisation des leviers de vitesses est contre-intuitive sur les deux modèles Urban.

Changer le niveau d’assistance est facile sur tous les vélos, sauf sur le Specialized, car ses boutons de commande se trouvent sur le cadre. Selon nos experts, il est impossible de changer de niveau d’assistance sans lâcher le guidon et quitter la route des yeux, ce qui est dangereux. Même si ce n’est que pour une seconde, cela augmente le risque d’accidents.

Le Giant, quant à lui, a reçu une moins bonne note que les autres, car il faut légèrement décoller sa main du guidon pour changer le niveau d’assistance.

Tous les vélos testés, sauf le Hyper Bicycles, viennent avec un écran sur le guidon qui affiche une variété d’informations, comme votre vitesse, la distance parcourue, la vitesse moyenne, le niveau d’assistance utilisé ou encore la charge de la batterie. Parmi nos « meilleurs choix », seuls les vélos Devinci, Giant et Norco affichent la distance restante avant que la batterie soit épuisée selon le niveau d’assistance utilisé, une information fort utile si la charge tire à sa fin. Nos experts ont toutefois jugé les écrans du Norco et du Benelli très petits, ce qui rend la lecture difficile.

L'écran de contrôle du vélo peut dans certains cas être retiré facilement, ce qui se révèle pratique pour l'emporter avec vous pendant que vous faites des courses afin d'éviter un vol potentiel. Les VAE Devinci, Opus, Sphérik et Specialized possèdent cette caractéristique.

ecrans-velos - De gauche à droite : L’écran du Devinci est bien lisible, contrairement à celui du Norco, qui a été jugé très petit par nos experts. Le Hyper Bicycles, quant à lui, n’affiche que le mode « marche/arrêt », la charge de la batterie et l’assistance utilisée.

La maniabilité, le confort et la conception

Nous avons évalué la maniabilité des VAE en parcourant un circuit pourvu de différents obstacles (angles plus ou moins aigus et slaloms). À ce chapitre, la majorité des vélos s’en sont bien tiré. Les mouvements des cyclistes étaient parfois limités à cause de la position de conduite plus droite sur certains vélos.  

La position du conducteur varie aussi d’un modèle à l’autre. Certains, comme le Devinci ou l’Opus, offrent une position plus « assise » (dos droit et poignées hautes), alors que d’autres, comme le Giant, offrent une position plus sportive (dos courbé et guidon large).

Mais ce n’est pas tout : votre vélo doit être adapté à votre morphologie et à votre taille. Certains VAE, surtout ceux des boutiques spécialisées, viennent en différentes grandeurs. Malheureusement, les VAE des grandes surfaces sont souvent vendus en une seule taille. Selon notre panel, mis à part les deux vélos Urban, moins adaptés aux hommes de moyenne et grande tailles, les modèles pouvaient être ajustés pour convenir à des personnes de tailles différentes.

De plus, tous les vélos testés permettent des ajustements de base, par exemple celui de la hauteur de la selle, du guidon et de l’angle de ce dernier. Seul le guidon du Specialized n’est pas ajustable.

Plusieurs vélos sont offerts en deux configurations : avec un tube diagonal bas (low-step en anglais), qui facilite l’enjambement, ou avec un tube horizontal ou légèrement incliné. Prêtez attention à cet élément afin de vous assurer que le tube n’est pas trop haut pour vous.

Par ailleurs, à vitesse élevée, les chocs ressentis en roulant sur des trous ou sur des bosses sont plus importants qu’à basse vitesse. Les vélos qui sont dotés d’une suspension arrière, et surtout avant, pourraient rendre votre balade plus agréable.

La qualité de la construction et des matériaux

Qu’il s’agisse d’un VAE à moteur-roue ou à moteur pédalier, la qualité des vélos se reflète dans le prix. Les vélos vendus dans les grandes surfaces sont souvent fabriqués avec des pièces ou des matériaux bon marché.

Les garanties

Les vélos testés qui proviennent de boutiques spécialisées possèdent une garantie sur la batterie et le moteur plus longue que celle des vélos vendus dans les grandes surfaces.

Cependant, les garanties touchant le vélo lui-même varient beaucoup d’un fabricant à l’autre : le Devinci et le Giant sont garantis à vie; le Norco l’est cinq ans; le cadre du Sphérik est garanti 10 ans; les deux Urban sont garantis seulement 1 an. À l’achat, renseignez-vous sur les modalités des garanties offertes. De façon générale, les garanties s’appliquent pour le premier propriétaire, et seulement pour les défauts de fabrication ou de main-d'œuvre. Attention: si vous achetez un VAE d’occasion, certaines garanties ne seront peut-être plus applicables.

L’assemblage et le service client

Les vélos vendus en grandes surfaces sont rarement tout à fait montés. Certains requièrent un assemblage minimal, mais encore faut-il s’y connaître un peu. Si vous achetez votre vélo en boutique spécialisée, vous pourrez en faire l’essai et obtenir des conseils personnalisés.

Les accessoires

Plusieurs accessoires équipent les VAE, comme une béquille, un porte-bagages, des garde-boue, des feux, un klaxon, etc. Tous les vélos peuvent recevoir un porte-bagages ou en possèdent déjà un. Si vous achetez votre vélo dans une boutique spécialisée, vous pourrez le doter de certains accessoires pratiques de la même marque moyennant des frais supplémentaires. Vous pouvez aussi vous les procurer ailleurs et les installer vous-même.

>> Pour trouver le meilleur vélo électrique, consultez notre liste de vélos recommandés ou utilisez notre comparateur de produits.

>> À lire aussi : Vélos électriques: les règles à connaître et Comment choisir un casque de vélo sécuritaire

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  • Par DENIS CHABOT
    30 Juillet 2020

    Vous ne parlez pas d'autonomie, du poids du vélo, du temps de recharge de la batterie.Est-ce que la batterie se recharge pendant qu'on pédale?
    Est-ce qu'il y a des garanties?
    Un peu superficiel cet article!

     9
  • Par GUILLAUME P.
    18 Août 2020

    Compte tenu que beaucoup de gens utilisent un support à vélo pour le transporter en auto ou doivent le soulever pour le ranger, il serait intéressant de connaître le poids des vélos. Peut-être sont-ils trop lourds pour la plupart des supports?

     2
  • journalist
    Par CéLINE MONTPETIT de Protégez-Vous
    07 Août 2020

    En réponse à MM. Chabot et Carrier,
    Nous vous remercions d'avoir partagé vos commentaires. Soyez assurés qu'ils seront pris en considération pour notre prochaine mise à jour.

     2
  • Par YVAN BELZILE
    07 Août 2020

    Voici un lien intéressant concernant les moteurs pour ceux qui veulent aller plus loin dans leur recherche...
    https://www.cyclable.com/quels-sont-les-moteurs-de-velo-a-assistance-electrique-existants/

     1
    Par NICOLE THéRIAULT
    03 Février 2021

    Merci beaucoup M. Belzile, je lis sur le sujet depuis 2 a 3 mois et le site que vous suggérez est complet et très intéressant. Bravo

  • Par DENIS CHABOT
    30 Août 2020

    Quel recensement inutile!
    Aucune appréciation de la qualité, autonomie, fiabilité, disponibilité des pièces?
    Le recensement bébête des 200 climatiseurs sena appréciation se répète ,
    Achèteriez-vous un lave vaisselle sur la simple spécification du moteur et sa consommation d'eau et d'électricité?
    Je crois qu'on attend plus de Protégez-vous!
    Des informations pertinentes et utiles, des commentaires sur la fiabilité etc.
    Dénis Chabot

    journalist
    Par CéLINE MONTPETIT de Protégez-Vous
    08 Septembre 2020

    Bonjour Monsieur Chabot,
    Nous avons bien reçu vos messages et en prenons bonne note. Nous tenons à préciser que cet article n'est pas un test mais bien un comparatif. Nous produisons les deux types d'études, tout dépendant du produit, de nos ressources économiques et des exigences logistiques. Dans le cas des vélos électriques, nous avons opté pour un comparatif, c'est-à-dire un guide d'achat.