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Bitcoin: une étrange monnaie virtuelle en forte montée

Par Frédéric Perron Mise en ligne : 04 Avril 2013

Confinée aux plus sombres recoins d’Internet à sa création en 2009, la devise numérique Bitcoin gagne aujourd’hui en visibilité et en valeur. Spéculation ou vague de fond?

Photo: Bitcoin

Le Bitcoin est une monnaie 100 % virtuelle, sans banque centrale. Permettant un certain anonymat, la devise a notamment pris son envol sur les marchés noirs comme Silk Road, un site caché dans le Web profond, sorte d’eBay où l’on fait le commerce de produits illicites. Ce qui n’empêche pas son utilisation sur des sites légitimes comme WordPress et Reddit, qui l’acceptent comme méthode de paiement. On peut notamment se procurer cette devise sur des sites d’échange comme Mt.Gox et VirtEx.

Montée en flèche
Alors que le Bitcoin s’échangeait à moins de 20 $ pour la majeure partie de 2012, il se transige maintenant à environ 130 $. Avec 11 millions de Bitcoins en circulation, la valeur totale de cette monnaie atteint aujourd’hui 1,4 milliard de dollars. Les experts ne s’entendent pas tous sur les raisons de cette montée en flèche. Certains y voient un intérêt accru pour le Bitcoin comme valeur refuge (un peu comme l’or) dans les pays où le système financier est fragilisé, par exemple à Chypre.

D’autres, comme le réputé chroniqueur financier Felix Salmon, parlent plutôt d’une bulle spéculative qui, par définition, finira par éclater. Ajay Vince, professeur d’informatique à la W.P. Carey School of Business, fait le parallèle avec les débuts d’Internet. «La spéculation autour du Bitcoin me rappelle celle au sujet de Netscape à l’époque. Netscape n’est plus, mais les navigateurs Web existent toujours, dit-il. En technologie, le premier à se lancer dans un marché n’est pas toujours celui qui dominera le marché à plus long terme.» Selon le professeur Vince, le Bitcoin est peut-être un premier pas vers l’adoption d’une solide devise 100 % numérique.

Volatilité et failles de sécurité
Compte tenu de la forte volatilité du Bitcoin, Felix Salmon doute de son potentiel. «Si la devise d’un pays fluctuait comme les Bitcoins, elle ne serait jamais prise au sérieux comme monnaie d’échange. Comment voulez-vous faire des affaires quand une devise vaut 10 $ un jour et 20 $ le lendemain?», explique-t-il.

Les risques de vol posent aussi problème. «Les Bitcoins sont à peu près impossibles à contrefaire, affirme Isaac Knowles, étudiant au doctorat en économies virtuelles à l’Université de l’Indiana. Toutefois, les portefeuilles numériques dans lesquels les gens les enregistrent, sur leur ordinateur ou sur un site conçu à cet effet, peuvent être volés par des pirates informatiques.»

«Le Bitcoin est complètement décentralisé et n'offre donc aucune garantie, explique Nicolas Christin, professeur d’informatique à l’Université Carnegie Mellon. Si votre portefeuille Bitcoin est volé, il est impossible de revenir en arrière et d'annuler les transactions.» Autrement dit, vous n’avez ni police ni institution financière vers lesquelles vous tourner en cas de vol ou de fraude.

Bref, pour l’instant, le Bitcoin est une intrigante expérience qu’il vaut sans doute mieux observer de loin!

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